Свою историю космодром начинает с 11 января 1957 года, когда было принято решение Правительства о создании военного объекта с условным названием «Ангара» — первого соединения межконтинентальных баллистических ракет «Р-7». Объект «Ангара» располагался к югу от г.Архангельска, рядом с поселком Плесецк (62 градуса 43 минуты северной широты, 40 градусов 18 минут восточной долготы).

Строительство первой пусковой установки, предназначенной для пусков межконтинентальной баллистической ракеты «Р-7», было начато в апреле 1957 года. В январе 1960 года первый боевой ракетный комплекс «Р-7» с пусковой установкой N 1 был поставлен на боевое дежурство. К июню 1961 года были приняты на вооружение аналогичные боевые ракетные комплексы с пусковыми установками NN 2,3,4.

Решение об использовании боевого ракетного комплекса «Р-7» для запусков искусственных спутников Земли было принято в 1963 году, а в июне 1964 года были завершены организационные мероприятия по преобразованию объекта «Ангара» в Научно — исследовательский испытательный полигон и к этому сроку на полигоне было построено, испытано и введено в эксплуатацию 15 пусковых установок для типов ракет «Р-7», «Р-9А», «Р-16», «Р-16А».

17 марта 1966 года с пусковой установки N 1 ракетой-носителем «Восток» был запущен космический аппарат «Космос-112». С этого момента началось перепрофилирование боевых ракетных комплексов на решение космических задач.

Вся тяжесть первоначальных работ по созданию нового космодрома легла на плечи одного из командиров боевого ракетного соединения, дислоцированного в этом районе, опытного организатора отработки ракетной техники М.Г.Григорьева.
Отсюда стартовали ракетно-космические системы с научными программами Швеции, Канады, США, Индии и Франции. За время существования «Плесецка» с его стартовых комплексов запущено более 500 искусственных спутников Земли серии «Космос».
Космодром «Плесецк» долгие годы несет основную нагрузку по выполнению национальных и международных космических программ: 27 типов космических аппаратов и 4 типа ракетно-космических носителей готовятся на его технических комплексах. В их числе спутники региональной («Молния») и глобальной («Гонец», «Светоч») связи, навигационные спутники («Цикада») и спутники-спасатели («Надежда»), геодезические спутники («Муссон», «Гео-ИК»). Исследования природных ресурсов Земли, Мирового океана, картографирование земной поверхности и экологический мониторинг осуществляют космическими аппаратами серии «Ресурс-Ф» и «Океан-01». Сбор и передача потребителям глобальной гидрометеорологической информации данных о радиационной обстановке в околоземном космическом пространстве и о состоянии озоносферы проводятся с помощью космических аппаратов серии «Метеор».
Фундаментальные и прикладные исследования проводятся на космических аппаратах типа «Фотон», «БИОН», «АУОС».
С 11 ноября 1994 года «Плесецк» имеет официальное название – 1-й Государственный испытательный космодром.
Наземная экспериментально-испытательная база российского космодрома включает в себя:

— 9 пусковых установок для ракетно-космических носителей «Союз-У», «Молния-М», «Циклон-3», «Космос-3М»;

— 7 монтажно-испытательных корпусов;

— строящийся крупнейший в Европе кислородно-азотный завод;

— 2 станции для заправки двигательных установок космических аппаратов и ракет-носителей;

— аэродром «Плесецк» и более 600 км транспортных магистралей.

— идет строительство стартового комплекса для ракет-носителей типа «Зенит» и нового монтажно-испытательного корпуса.

В 1994 году была разработана Комплексная программа, в которой предусматривается проведение работ по реконструкции и развитию наземной экспериментальной базы космодрома, развертывание новых рабочих мест для подготовки космических аппаратов и ракет-носителей, строительство новых стартовых комплексов и модернизация существующих. Расположение космодрома «Плесецк» позволяет без дополнительных энергетических затрат выводить в космическое пространство многие космические аппараты, ранее запускавшиеся с космодрома «Байконур», входящие в состав глобальной навигационной системы ГЛОНАСС.
Первым космическим аппаратом, запуски которого были переведены из «Байконура» в «Плесецк», стал геофизический спутник «Интербол-1», относящийся к серии исследовательских космических аппаратов «Прогноз». Этим запуском, состоявшимся 3 августа 1995 года, была также подтверждена возможность проведения запусков межпланетных станций с северного космодрома. Начиная с 2001 года ведется преоборудование части стартовых комплексов для ракет-носителей типа «Ангара».