В 1950—1960 годах в СССР и США начинают разрабатываться проекты создания авиационно-космических систем. В нашей стране это, в частности, была начатая в 1964 году программа ОКБ-155 А. И. Микояна «Спираль», создаваемая в противовес американскому космическому перехватчику и бомбардировщику X-20 Dyna Soar. Подобные аппараты являются результатом объединения разработок в сфере авиационной и ракетной техники и отличаются уникальными свойствами.

Работы по созданию советской АКС «Спираль» начались в 1966 году. Их возглавил Глеб Евгеньевич Лозино-Лозинский. В ОКБ поступил заказ от военных на создание системы, состоящей из двух частей: самолета-разгонщика и боевого орбитального самолета.

Предшественник «Бурана» – воздушно-орбитальный самолет «Спираль»

Предшественник «Бурана» – воздушно-орбитальный самолет «Спираль»

Комплекс должен был стартовать горизонтально, «с разбега». «Первая ступень» системы — гиперзвуковой разгонщик — позволяла набрать большую скорость и высоту (требовалось шестикратно превзойти скорость звука и достичь высоты около 30 км). После этого орбитальный самолет отделялся и достигал орбиты уже с помощью двухступенчатого ускорителя, который представлял собой одноразовую ракету-носитель. В основном варианте проекта этот ускоритель (блок выведения) оснащался реактивным двигателем, работавшим на фторе и водороде.

Разгонщик, помимо способности достигать огромных скоростей, должен был также нести орбитальный самолет весом около 10 тонн. Поэтому сам разгонщик нужно было сделать достаточно большим — масса порядка 52 т, длина 38 м, размах крыльев 16,5 м. Сочетание этих двух требований усложняло задачу конструкторов.

Проект «Спираль», хотя и не был завершен, разрабатывался достаточно масштабно и тщательно.

В ходе разработки были построены опытные образцы-аналоги орбитального самолета — МиГ-105.11, а также аппараты серии «БОР». На этих аналогах производились опытные полеты, в том числе начинавшиеся в воздухе — с другого самолета. Для испытаний была собрана группа опытных летчиков-испытателей, в которую входили, в частности, И. П. Волк, А. Г. Фастовец, В. Е. Меницкий.

Кроме того, уже в 1966 году был создан специальный отряд космонавтов для «Спирали», который возглавил Г. С. Титов — «космонавт номер два».

В 1973 году, несмотря на определенные успехи, проект был прекращен. В СССР начались масштабные работы по созданию другой многоразовой авиационно-космической системы — «Энергия—Буран». Многие разработки, к которым пришли создатели «Спирали», были использованы на «русском шаттле». Отряд космонавтов был распущен, его члены приняли участие в других космических программах.